Histoire de l'art

La couleur qui a changé le monde

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«Et c'est ainsi que j'ai pris Cézanne par surprise, en me penchant en arrière. Son visage, comme un potier, brûlé par le soleil, avait l'air surpris alors que l'ombre des feuilles voisines jouait dessus. Il avait une petite tête osseuse avec une peau rose, des yeux vifs et une moustache blanche, imprudemment enduite de bleu de Prusse. »

~ Jules Borély, Conversations avec Cézanne

Une peinture plus chère que l'or

Il est difficile pour les artistes, gâtés comme nous le sommes par la disponibilité aisée de toutes les couleurs de l'arc-en-ciel, d'imaginer un monde où l'une de nos couleurs importantes et nécessaires coûte plus cher que l'or. Mais c'était le monde avant 1703. Le bleu permanent le plus fort et le plus utile à cette époque était l'outremer. Le nom vient des mots «oltre marino» - se référant au fait qu'il soit apporté de «par-dessus la mer». Il était si cher que de nombreux artistes devaient compter sur leurs riches clients pour l'acheter pour eux ou s'en passer.

En 1703, cependant, tout cela a changé. Un nouveau bleu a été accidentellement créé et pourrait être fabriqué par quiconque connaissait la formule «secrète». Le faiseur de couleurs qui l'a découvert, Johann Diesbach, n'essayait même pas de faire une peinture bleue. Il avait mélangé un lac rouge standard, fait de cochenille.

Un mélange accidentel

L'histoire raconte que Diesbach était en retard avec la commande d'un client et se précipita pour terminer le travail. Pour faire le rouge, il avait besoin de cochenille séchée, de sulfate de fer et de potasse. Heureusement pour les futurs artistes, il n'avait pas de potasse sous la main.

La potasse est un alcalin - ce qu'on appelle un mordant - nécessaire pour que la couleur s'attache aux fibres et devienne permanente.

Il existe plusieurs versions de style légende urbaine attestant de ce qui s'est passé ensuite, mais le résultat a été que Diesbach a mis la main sur de la potasse contaminée qui, lorsqu'elle est combinée avec le mélange de cochenille et de sulfate de fer, est devenue bleue au lieu de rouge.

Un nouveau bleu - bleu de Prusse

Quand il a vu cela, Diesbach a tout oublié du rouge et a commencé à expérimenter pour déterminer comment ce nouveau bleu s'était produit. Ce qu'il avait accidentellement créé était une réaction chimique si compliquée qu'elle n'aurait peut-être pas été découverte du tout depuis de nombreuses années.

Apparemment, la potasse qu'il utilisait contenait du sang animal, qui contient du fer. Le fer avait réagi avec la potasse pour transformer la potasse en ferrocyanure de potassium. Lorsqu'il l'a mélangé au sulfate de fer, il a accidentellement créé un autre composé, le ferrocyanure de fer - ce que nous connaissons sous le nom de bleu de Prusse. Même s'il savait comment le créer, il ne savait toujours pas pourquoi il était devenu bleu.

Initialement, Diesbach a gardé la formule pour lui, mais le gars qui lui a peut-être vendu la potasse contaminée, Johann Konrad Dippel, l'a triée et en 1710, vendait lui-même la nouvelle couleur. Ce fut une sensation instantanée. Cela s'explique en partie par le bleu profond et intense de cette nouvelle peinture, sa grande transparence et sa grande résistance, mais aussi parce que c'était un dixième du prix du bleu outremer.

Parce que c'était la première couleur vraiment synthétique, il était facile de la fournir aux artistes du monde entier, qui attendaient depuis des siècles littéralement un bleu fort et non toxique. Il est également crédité de relancer l'industrie japonaise de la gravure sur bois, qui a ensuite influencé les impressionnistes français, dont le travail et les couleurs ont inspiré tant d'art moderne - tout cela grâce au bleu de Prusse!

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